В Европе конца XVIII – начала XIX веков возник большой интерес к древнеегипетской культуре, особенно после знаменитого египетского похода Наполеона. Ученые и просто искатели сокровищ устремились в долину Нила и вывезли оттуда несметные богатства.

В 1820 годах при раскопках в Фивах были найдены сфинксы, дата создания которых относится к XIV веку до н.э. Вскоре были выставлены на продажу. В 1831 году их приобрел русский путешественник А.Н.Муравьев для Санкт-Петербурга. Решение пришлось согласовывать на самом высоком уровне: император Николая I одобрил покупку и повелел украсить ею Университетскую набережную. Так в 1834 году на набережной Невы были установлены древние Сфинксы.

Скульптуры весом 62 тонны высечены из сиенита – породы камня, внешне похожего на гранит, но не такого блестящего. Когда-то они стояли у входа в величественный храм, сооруженного около Фив для фараона Аменхотепа III, фараона XVIII династии (1419–1383 годов до н.э.). Головы сфинксов являются портретными изображениями этого фараона. Они увенчаны коронами Верхнего и Нижнего Египта. Иероглифы, высеченные на статуях, гласят: “Сын Ра, Аменхотеп, правитель Фив, строитель памятников, восходящих до неба, подобно четырем столпам, несущим небесный свод”.