Гастроподы (брюхоногие моллюски, класс Gastropoda) известны с раннего кембрия. Возможно, гастроподы появились уже в докембрии, более 590 млн лет назад. Беспозвоночные животные, тело которых заключено, как правило, в колпачковидную или спиральную раковину. Тело моллюска четко разделено на голову, внутренностный мешок и ногу.
Раковина имеет вид трубки, замкнутой с одного конца, постепенно расширяющейся и чаще всего завернутой в асимметричную коническую спираль. Минимальные их размеры составляют 0,1 – 0,2 мм, а максимальные 20 – 30 см. Разнообразие спиральнозавитых раковин необычайно велико. Существуют все переходные формы от спирально-плоскостных к спирально-коническим или спирально-винтовым или башенковидным. Раковины могут быть гладкими или покрытыми сложной скульптурой в виде борозд, шипов, ребер. Бывают раковины и в форме неправильного клубка, колпачка и пр. У некоторых групп брюхоногих моллюсков, например, у морских голожаберных моллюсков и наземных слизней, раковина отсутствует или редуцирована до небольшой органической пластинки.
Гастроподы – раздельнополые животные или гермафродиты, иногда живородящие.
Среди всех моллюсков гастроподы - наиболее разнообразны и многочисленны (известно более 100 000 ископаемых и современных видов). Сейчас этот класс находится в расцвете. Первые брюхоногие были морскими животными, населявшими неглубокие теплые моря. Изначально они имели простую колпачковидную раковину, но уже в конце кембрия и в ордовике (около 500 миллионов лет назад) их разнообразие сильно возросло и в дальнейшем постепенно увеличивалось.
В настоящее время гастроподы заселяют все типы водоемов – от пресных до нормально соленых; в морских бассейнах они опускаются до губины 5000 метров. Среди гастропод существуют как хищники, так и растительноядные формы, а также питающиеся мелкими органическими остатками (детритом) и микроорганизмами. Некоторые ведут паразитический образ жизни.
Большая часть гастропод – донные или бентосные животные, ползающие по дну, но есть и неподвижные, прирастающие раковиной к субстрату формы. Часть брюхоногих моллюсков приспособилась к планктонному образу жизни.  А в каменноугольном периоде (около 360 млн. лет назад) появились первые наземные гастроподы, единственные из моллюсков, заселившие сушу. Наземные брюхоногие моллюски, в отличие от водных, дышат не жабрами, а легкими.