Амфибии (земноводные, Amphibia). Греческое слово  “amphibios”  означает   “двоякоживущие”, способные жить в воде и на земле. Среди современных амфибий (земноводных) выделяются три отряда: хвостатые (тритоны, саламандры), бесхвостые ( лягушки  и  жабы) и относительно мало известные тропические червяги (или безногие).

Именно амфибии были первыми, кто стал осваивать сушу в конце девонского периода,  почти 370 млн. лет назад. Но жизненный цикл этих животных был тесно связан с водой (не имеющие достаточно устойчивой защитной оболочки яйца амфибий могут развиваться только во влажной среде) и настоящими властелинами суши стали их потомки – рептилии.

Уже к началу каменноугольного периода на суше доминировали несколько групп крупных, до метра длиной амфибий, среди которых выделялись разнообразные лабиринтодонты, названные так по своеобразной складчатости зубов. Гораздо более редкими были лепоспондильные амфибии с сильно редуцированными или почти полностью отсутствовавшими конечностями. В свою очередь, еще в конце девонского периода лабиринтодонты разделились на темноспондильных амфибий и антракозавров, дальних предков млекопитающих, рептилий и птиц. По образу жизни ранние земноводные занимали различные экологические ниши – водные, вторичноводные и наземные. Часть их была активными водными хищниками, часть, приспособившаяся к обитанию на суше, питалась разнообразными членистоногими.

Дыхание ранних амфибий. У современных амфибий на личиночной стадии развития головастики живут в воде и дышат жабрами. Подобная картина отмечена и у части палеозойских форм, имевших жабры на ранних стадиях индивидуального развития. После метаморфоза у личинки исчезают жабры и заменяются легкими и четырьмя сильными конечностями (у некоторых хвостатых молодь неотличима по строению от взрослых особей и могут сохраняться жабры). В дополнение к легким современные формы значительную часть газообмена осуществляют через влажную слизистую кожу. Можно предположить, что и некоторые древние земноводные могли так делать, однако у многих позднепалеозойских амфибий тело было покрыто непроницаемым панцирем и основным типом их дыхания было легочное.

Происхождение амфибий. В качестве наиболее вероятных предков земноводных обычно рассматриваются кистеперые рыбы из группы рипидистий, жившие в конце девонского периода. Расцвет ранних амфибий пришелся на поздний палеозой, а к концу триасового периода они почти полностью исчезают (остатки последних темноспондильных лабиринтодонтов встречены в отложениях начала мелового периода Австралии). В свою очередь, самые ранние представители современных отрядов земноводных появились: бесхвостые, видимо, в раннем триасе, хвостатые в начале – середине юрского периода, а червяги -  в начале юры. Можно уверенно говорить, что предками бесхвостых были темноспондильные лабиринтодонты. Неясен вопрос с происхождением других отрядов – возможно, они произошли от микрозавров, одной из групп лепоспондильных амфибий.