ОТРЯД ПАНЦИРНИКООБРАЗНЫЕ - LEPISOSTEIFORMES

Ископаемые остатки Пацирникообразных, или Каймановых, рыб известны с мелового периода. В настоящее время этот отряд представлен единственным семейством - Панцирниковые, или Каймановые - Lepisosteidaе. Эти рыбы не зря получили название панцирников: все их удлиненное вальковатое тело, по форме напоминающее тело щуки, покрыто сплошным панцирем из не налегающих друг на друга крупных чешуй, имеющих форму ромба. Снаружи чешуи покрыты особым веществом ганоином, сходным с эмалью зубов наземных животных, в том числе и человека. Большая часть этих чешуй соединяется друг с другом посредством особых сочленений. Благодаря этому, панцирь столь прочен, что копье подводного ружья отскакивает от него, как от брони. Называют панцирников еще и каймановыми рыбами - из-за длинного рыла, напоминающего морду крокодила, и за вполне крокодильи манеры. В отличие от всех остальных рыб, у панцирников в образовании верхней челюсти участвует предглазничная кость, расчлененная на 6-8 косточек, из которых большая часть несет крепкие конические зубы. Ноздри и обонятельные мешки расположены на самом конце длинного рыла. Нижняя челюсть состоит из 6 парных костных элементов и причленяется к черепу впереди глаз. Покровные кости головы покрыты ганоином, как и чешуя. Позвоночник у них полностью окостеневший, а тела позвонков опистоцельные - выпуклые спереди и вогнутые сзади. Такое строение позвонков встречается лишь у некоторых хвостатых амфибий и птиц, но совершенно несвойственно рыбам. Ячеистый плавательный пузырь панцирников соединяется с глоткой сверху и используется для дыхания атмосферным воздухом. К числу специфических древних признаков относятся наличие в кишечнике недоразвитого спирального клапана и в сердце - артериального конуса с 8 поперечными рядами клапанов. Спинной и анальный плавники у панцирниковых отодвинуты далеко назад и противостоят друг другу, брюшные плавники расположены на брюхе. Такая форма тела позволяет им совершать быстрые стремительные броски. Еще в младенческом возрасте, достигнув длины всего 4-5 см, панцирники превращаются в настоящих хищников, бросаясь на молодь других рыб. Основной их добычей является рыба, которую они подкарауливают из-за укрытия. Подобно крокодилам, панцирники своими мощными челюстями хватают жертву поперек тела и могут держать ее в таком положении довольно долго, прежде чем окончательно проглотят. Однако, несмотря на то, что некоторые виды достигают в длину 3-4 м и массы свыше 150 кг, для человека эти свирепые охотники не опасны. Потревоженная пловцом или рыбаком рыба мгновенно сама спасается бегством, уходя на глубину. Как и все типичные хищники-засадчики, панцирники в целом малоподвижны. Они не "рыскают" по водоему за своей добычей и большую часть времени проводят неподвижно, застыв в толще воды. И лишь в летнее время, когда содержание кислорода в воде заметно снижается, панцирники часто поднимаются к поверхности - "подышать свежим воздухом". Конец рыла высовывается из воды и выдыхаемый воздух со своеобразным шумом выбрасывается из соединенного с глоткой ячеистого плавательного пузыря. Сделав глубокий "вдох", рыба снова уходит на глубину. Каймановые рыбы населяют реки и пресноводные озера Северной и Центральной Америки. Граница их распространения доходит на севере до Квебека, Великих озер и верховьев Миссисипи, а на юге - до Коста-Рики, Юго-Западной Кубы и острова Хувентуд. Они - типичные пресноводные рыбы, хотя нередко заходят в солоноватые воды и даже в воды с морской соленостью, однако в солоноватых водах они не размножаются. Нерест у этих рыб бурный и непродолжительный, на широте Нью-Йорка он продолжается с середины мая до середины июня. Во время нереста рыбы выходят на прогретое мелководье, каждую самку сопровождает от одного до четырех самцов. Клейкая зеленоватая икра прикрепляется к субстрату, отнерестившиеся особи не проявляют заботы о потомстве и быстро покидают нерестилище. Инкубационный период короткий, личинки прикрепляются к водорослям или камням с помощью расположенных на нижней части рыла присосок и переходят к активному питанию мелкими ракообразными и личинками комаров после рассасывания желточного мешка. К переходу на хищное питание у молоди полностью развиваются грудные плавники и хвостовая нить, впоследствии полностью редуцирующаяся. На зиму панцирники уходят в водоемах на глубокие места, где стоят неподвижно у дна, почти полностью прекращая питаться. Хотя мясо у панцирников вкусное, белое население редко употребляет его в пищу. В большинстве случаев рыбаки выбрасывают пойманных щук на берег, или выпускают обратно в воду, предварительно искалечив, поскольку эти рыбы наносят существенный урон в местах промысла, разрывая сети и утаскивая попавшихся на крючок рыб. В пищу эти рыбы используются только индейцами-семинолами, живущими во Флориде и некоторых районах Центральной Америки. Икра панцирников ядовита, а зато чешуя широко применяется для изготовления украшений и декоративных изделий. В настоящее время панцирников подразделяют на два рода. Род Lepisosteus включает 4 вида, характеризующиеся наличием 14-33 маленьких грушевидных жаберных тычинок, а у трех видов, относящихся к роду Atractosteus число жаберных тычинок варьирует от 59 до 81, тычинки у них большие, сжатые с боков. Виды последнего рода имеют относительно короткое рыло и достигают наиболее крупных размеров. Кубинский панцирник Atractosteus tristoechus (на фото) населяет пресные водоемы на юго-западе Кубы и на острове Хувентуд. Наиболее хорошо известен длиннорылый панцирник Lepisosteus osseus, распространенный вдоль Атлантического побережья Америки от Квебека до Флориды.