Ростральные колонны были построены в 1805–1810 годах по проекту Ж.Ф.Тома де Томона в качестве композиционного дополнения к зданию Биржи. Перед Биржей архитектор сформировал полукруглую площадь. Для этого он выдвинул стрелку Васильевского острова на 123,5 метра в сторону реки. Сама Стрелка была оформлена изящным спуском к воде в виде пандусов с огромными каменными шарами на концах.

Ростральные колонны, мощные по объему и выразительные по силуэту, цвету и пропорциям, четко вырисовываются на фоне неба и хорошо видны с далеких перспектив. Помимо ростр (носов побежденных кораблей), колонны украшают каменные мужские и женские фигуры, символизирующие основные судоходные реки России: Нева, Волхов, Волга и Днепр (статуи выполнены в 1809–1813 годах). Ростральные колонны служили маяками для судов, проходящих по Малой и Большой Неве. Огни зажигались ночью и в туман, и действовали до 1885 года. В настоящее время факелы зажигают по праздникам; с 1957 года они работают от газа.