ПРЕСМЫКАЮЩИЕСЯ, рептилии (Reptilia), класс позвоночных животных, занимающий по уровню организации промежуточное положение между амфибиями, с одной стороны, и птицами и млекопитающими – с другой. Последние два класса произошли независимо от древних рептилий, а характерные для них покровы тела – от чешуи последних. Во многих отношениях пресмыкающиеся более сходны с птицами, чем с земноводными или млекопитающими. К современным рептилиям относятся ящерицы, крокодилы, черепахи, змеи и гаттерия, а из ископаемых форм наиболее известны гигантские динозавры, жившие в мезозойскую эру.

Рептилии, подобно земноводным и более низко организованным животным, холоднокровные, т.е. температура их тела зависит от окружающих условий. Однако они способны отчасти контролировать ее, укрываясь от перегрева или переохлаждения. Например, зимняя спячка позволяет избегать холодов, а ночная активность – дневной жары.

У всех рептилий жесткая, сухая кожа, покрытая чешуей. Главная ее функция – предохранение тела от высыхания. Черепахи покрыты костным панцирем, верхняя часть которого называется карапакс, а нижняя – пластрон. Голова и спина крокодилов также защищены твердыми костными пластинами.

В отличие от амфибий, личинки которых дышат жабрами и обычно живут в воде (у некоторых жабры сохраняются всю жизнь), рептилии дышат только легкими. У большинства их видов оба легких развиты одинаково, но у змей и некоторых ящериц правое легкое увеличено за счет левого и простирается на всю длину полости тела. У черепах из-за наличия панциря ребра неподвижны, поэтому у них развился иной, чем у остальных рептилий, способ вентиляции. Они загоняют воздух в легкие путем его заглатывания или накачивающих движений передних ног.

Рептилии снабжены сильно развитым костным скелетом. Характерно наличие ребер, но их число и форма зависят от вида. У большинства черепах с ребрами и позвоночником сращены костные пластины панциря. У змей ребра активно способствуют ползанию. У некоторых ящериц удлиненные ребра поддерживают веерообразные перепонки, позволяющие им планировать в воздухе.

У многих рептилий короткие, неспособные высовываться, иногда причудливо окрашенные языки. У змей и некоторых ящериц они длинные, раздвоенные, далеко выдвигающиеся изо рта. Это важные органы обоняния и других чувств.

Мелких рептилий защищает главным образом покровительственная окраска. Медленно ползающих черепах предохраняет их толстый панцирь. Многие змеи ядовиты.

Органы размножения рептилий такие же, как у птиц, но у самцов змей и ящериц имеются парные копулятивные органы в виде выпячивающихся из клоаки мешков, а у крокодилов есть непарный пенис. Рептилии, как правило, яйцекладущие, но у многих видов яйца до вылупления остаются в расширенном участке яйцевода. К ним относятся многие гадюки, жабовидные и некоторые другие ящерицы; их называют яйцеживородящими.

Распространение. Рептилии встречаются по всему свету, но особенно многочисленны в теплых областях и практически отсутствуют в холодных за пределами распространения древесной растительности. Одни виды живут на земле, другие на деревьях, в пресной и даже в соленой воде. Так, в теплых океанах встречаются морские змеи и черепахи.

Классификация. Выделяют четыре отряда современных рептилий. Это 300 видов черепах (Chelonia), 25 видов крокодилов (Crocodilia), ок. 5500 чешуйчатых, т.е. ящериц и змей (Squamata), и, наконец, гаттерия, или туатара – единственный представитель отряда клювоголовых (Rhynchocephalia).

Ископаемые рептилии. Рептилии известны с каменноугольного периода. В течение пермского и триасового периодов они достигли крупных размеров и размножились в огромных количествах, приспособившись к различным местообитаниям. В мезозое они господствовали среди животных в воздухе, на суше и на море, так что вся эта эра получила название века рептилий. Плезиозавры и ихтиозавры отлично плавали, птерозавры летали, а самые крупные, динозавры, были сухопутными формами.

См. также АЛЛИГАТОРЫ; КРОКОДИЛЫ; ДИНОЗАВРЫ; ЯЩЕРИЦЫ; ЗМЕИ; ЧЕРЕПАХИ.