МУРАВЬИНЫЙ ЛЕВ ЕВРОПЕЙСКИЙ - MYRMELEON EUROPAEUS

Взрослый муравьиный лев - стройное, хрупкое насекомое с желтоватым телом, с двумя выростами на конце брюшка, короткими усиками. Крылья длинные, чуть зеленоватые, покрытые бурыми пятнышками. В размахе крыльев некоторые муравьиные львы достигают 8 см. Полет у муравьиных львов чуть неуклюжий, не слишком быстрый, передние и задние крылья в полете почти не взаимодействуют. Внешне они похожи на стрекоз, но телом чуть пошире и с парой заметных булавовидных усиков на голове.

Название свое это насекомое получило за поведение и образ жизни своей личинки. Она - прожорливый хищник, мешкообразное тело увенчано мощной головой с огромными кривыми челюстями. В сыпучем песке личинка зарывается поглубже, затаивается на дне глубокой (2-3 см) воронки. Размер воронки отражает аппетит "льва": чем он голоднее, тем больше воронка. Начинается строительство воронки с выкапывания круговой канавки. Постепенно она углубляется и исчезает срединный холмик. Размер воронки зависит и от размера личинки, и от диаметра песчинок в том месте, где готовится ловушка. Личинка каждые 2-3 секунды выбрасывает новую порцию песка, а камешки, которые весят подчас в 4 раза больше ее, выбрасывает на 8 см от воронки. Между соседними воронками расстояние не меньше 30-40 см - личинки регулируют свою плотность и расходятся, если сблизятся чрезмерно.

Если муравей пытается пробежать краем воронки, он вызывает обвал сыпучего песка, песчинки катятся на дно и сигнализируют личинке: добыча рядом. Тогда личинка начинает обстреливать жертву песчинками, используя свою голову как катапульту. Тяжелые удары песчинок (как если бы человека закидали кучей булыжников) сбрасывают муравья на дно воронки, где в него впиваются чудовищные челюсти. Челюсти эти способны впрыснуть в тело жертвы порцию яда. Муравьиный лев не заглатывает жертву, чтобы потом ее переварить, напротив, он сначала переваривает ее. Личинки поедают добычу, предварительно впрыснув в нее пищеварительный сок через особый канал в челюстях. Насекомое-жертва переваривается в собственном теле, внутри своего твердого панциря, как в кастрюле, и остается лишь высосать ее. Высосанный панцирь жертвы личинка выбрасывает из воронки ударом головы: остатки жертв могут насторожить будущую добычу, демаскировав убежище муравьиного льва.

Муравьиные львы питаются не только муравьями, но и многими другими насекомыми, неосторожно решившими пройтись около логова муравьиного льва. Личинки очень сильны: упираясь ногами в стенки своей норки, они способны удержать насекомых в несколько раз превосходящих их размером. Родственники львов - пальпары (Palpares libelluloides), встречающиеся на Кавказе, способны одолеть даже таких мощных насекомых, как хрущи (Anisoplia pilosa). Помогают им и щетинки на теле, направленные вперед: они заякориваются, цепляются за стенки из влажного песка на дне воронки, удерживая муравьиного льва на месте; жертве же, барахтающейся в сыпучем песке, ухватиться не за что.

Личинки муравьиного льва живут несколько лет. Зимуют они, зарываясь поглубже в песок. На третий-четвертый год они превращаются во взрослых особей, столь непохожих на грозного хищника. Взрослые почти не питаются, разве что иногда выпьют немного нектарчику да закусят пыльцой.