К.П. Брюллов. Портрет великой княгини Елены Павловны с дочерью Марией. 1830

Этот парадный портрет относится к лучшим созданиям молодого Брюллова, здесь блистательно развернулся его живописный и «режиссерский» дар.

На фоне алого бархатного занавеса перед нами предстает великая княгиня Елена Павловна, хозяйка нашего Михайловского дворца, с пятилетней дочерью Марией. Она спускается по лестнице в парк и благородство ее поступи словно сопоставлено с хрупкостью маленькой девочки.

Германская принцесса Фредерика-Шарлотта-Мария в 1824 году вступила в брак с младшим сыном российского императора Павла I – великим князем Михаилом Павловичем, приняла православие и русское имя – Елена. В браке у них было пять дочерей; на портрете изображена старшая из них.

Великая княгиня покровительствовала наукам и искусствам: среди ее гостей были Пушкин, Жуковский, Одоевский, Рубинштейн, Лист и Берлиоз. Под сводами Белого зала дворца постоянно звучала музыка, она основала первую в России консерваторию и Русское музыкальное общество. Известно также, что за пять лет до отмены крепостного права в 1861 году, Елена Павловна составила проект освобождения крестьян в принадлежавшем ей имении Карловка Полтавской губернии.