Дворцовая площадь возникла как часть гласиса – открытого пространства перед Адмиралтейством. Это был луг, существовавший еще до основания города, на котором пасли скот. Вдоль набережной Невы постепенно появлялись жилые дома.

С Дворцовой площадью связаны крупные события в истории России. Над ее созданием в течение более двух столетий трудились несколько поколений выдающихся зодчих. Главное здание ансамбля, благодаря которому площадь получила свое название, – Зимний дворец. Он построен по проекту Бартоломео Франческо Растрелли (1700–1771). Итальянец по происхождению, Растрелли прожил в России всю жизнь и сумел в своих постройках передать ее национальный характер. Зимний дворец выполнен в стиле русского барокко, который отличается от европейского пышностью и праздничностью. Здание принадлежит к числу высших достижений русского и мирового зодчества XVIII века.

Фасады Зимнего дворца покоряют своей богатой пластикой. Виртуозно применяя в различных сочетаниях архитектурные элементы, грамотно выстраивая большие объемы, Растрелли добивался впечатления необычайной красочности, декоративной насыщенности и жизненной силы. Вся система украшений дворца подчеркивала необыкновенную в те времена высоту здания, его господство над городом. Архитектор создал роскошный дворец, ставший символом Елизаветинской эпохи.

Вторым основным компонентом ансамбля Дворцовой площади стало здание Главного штаба площади, творение Карла Ивановича Росси (1775-1849). Оно состоит из двух грандиозных по своей протяженности корпусов, соединенных в одно целое монументальными арками, переброшенными над Малой Морской улицей. Длина дуги здания – около 580 метров.

В западном корпусе размещался Главный штаб и другие военные учреждения, в восточном – два министерства: иностранных дел и финансов.

Основным акцентом в композиции огромного по протяженности фасада, обращенного на площадь, является величественная арка, задуманная Росси как памятник Отечественной войне 1812 года. Ее венчает шестерка лошадей, управляемая богиней победы Никой.

Тему победы России над Наполеоном продолжил монумент Огюста Монферана (1786–1858). Александровская колонна вытесана из гигантского гранитного монолита из Пютерлакского карьера, на северном берегу Финского залива. Ее вес – 704 тонны. Общая высота памятника, включая пьедестал и статую ангела, 47,5 метра. Это самая высокая в мире триумфальная колонна.

В 1837–1843 годах архитектор А.П.Брюллов завершил эту великолепную композицию постройкой здания Штаба гвардейского корпуса, сформировавшего восточную границу площади. Главный фасад здания, украшенный портиком из 12 ионических колонн, замыкает перспективу. Брюллов сумел связать созданное им здание с другими сооружениями на Дворцовой площади и таким образом завершил ансамбль.

С 1923 по 1944 год площадь носила имя М.С.Урицкого, председателя Петроградского ЧК, убитого 30 августа 1918 г.

С середины XIX века Дворцовая площадь является главной площадью Санкт-Петербурга. На площади проводятся парады, народные гуляния, концерты и другие праздничные мероприятия.