Традиция возведения колонн и обелисков относится к далекой древности. В Египте обелиски являлись частью культовых сооружений, посвященных Солнцу. В Древнем Риме триумфальная колонна прославляла победы полководца. Одной из наиболее знаменитых колонн является колонна Траяна в Риме (111–114). Она выполнена из 20 мраморных блоков, ее ствол 23 раза спиралью огибает лента длиной 190 м. с рельефами, изображающими эпизоды войны Рима и Дакии.

Победа России над Наполеоном требовала возведения огромных памятников. Несмотря на то, что император Александр I не поддержал идею колонны, архитектор Карл Росси предусмотрел для нее место на преображенной Дворцовой площади, оформлением которой он занимался с 1819 года. Конфликт со следующим императором не позволил архитектору воплотить свой проект в жизнь. В 1829 году Николай I передал заказ Огюсту Монферрану.

При большом стечении народа 30 августа 1832 года колонну водрузили на постамент меньше, чем за 2 часа. В операции принимали участие 2400 солдат. Монферран построил специальные конструкции для установки камня основания и самой колонны. Сам император наблюдал за процессом, а вместе с ним и представители иностранных дворов. Это было событие большой важности, касавшееся каждого, кто находился тогда в столице России. Торжественное открытие монумента состоялось через два года, когда все отделочные работы были завершены.

Поэт Василий Жуковский вспоминал: “…никакое перо не может описать величия той минуты, когда по трём пушечным выстрелам вдруг из всех улиц, как будто из земли рожденные, стройными громадами, с барабанным громом, под звуки Парижского марша пошли колонны русского войска… Два часа продолжалось сие великолепное, единственное в мире зрелище… Вечером долго по улицам освещённого города бродили шумные толпы, наконец освещение угасло, улицы опустели, на безлюдной площади остался величественный колосс один со своим часовым”.

После революции 1917 года в разные годы возникали предложения укрыть фигуру ангела или даже заменить ее на статую В.И.Ленину, но к счастью это не было воплощено в жизнь.