АСЦИДИИ (Ascidiae), класс хордовых животных подтипа личиночнохордовых (Urochordata), или оболочников (Tunucata); исключительно морские формы, отдаленно родственные позвоночным. Асцидии прикрепляются своими основаниями к камням на дне, причалам, днищам судов. Их можно встретить во всех морях, от приливо-отливной (литоральной) зоны до края континентального шельфа, а несколько видов – даже на океанической абиссали. Известны как одиночные, так и колониальные формы; последние обычно образуют сплошные ковры, состоящие из многочисленных мелких особей (зооидов), происходящих из одного яйца и погруженных в общую оболочку (тунику). У каждой асцидии в теле два отверстия. Через одно из них – ротовое – вода поступает в обширную глотку с многочисленными жаберными щелями, ведущими в околожаберную полость. Прошедшая через щели вода выводится наружу через клоакальное отверстие, а отфильтрованные из нее пищевые частицы обволакиваются слизью и поступают в кишечник. Кровь асцидий отличается высоким содержанием солей ванадия. Все асцидии гермафродиты, т.е. у каждой особи функционируют и яичники, и семенники. Из яиц вылупляются личинки, напоминающие головастиков и совершенно не похожие на взрослую особь; присутствие у них внутреннего зачатка скелета в виде хорды, а также некоторые другие признаки свидетельствуют о родстве асцидий с позвоночными. Личинки свободно плавают всего несколько дней, а затем прикрепляются к субстрату, претерпевают метаморфоз и переходят к сидячему образу жизни. Многие асцидии способны размножаться почкованием, образуя либо группу генетически одинаковых особей, либо настоящую колонию из связанных между собой зооидов. Окраска обычно тусклая, но некоторые тропические формы очень яркие.