В.И. Суриков. Покорение Сибири Ермаком. 1895

В 1581 году в походе с целью освоения новых земель 800 донских казаков во главе с атаманом Ермаком столкнулись в битве с многотысячным воинством сибирского хана Кучума. Это историческое событие легло в основу сюжета картины.

«Две стихии встречаются» – так определил Суриков замысел картины. Подчеркнуто монолитной, сплоченной группой, стремительно наступающей на врага, изображает он русское войско, во главе которого под знаменами Спаса Нерукотворного и Святого Георгия в кольчуге и металлическом шлеме изображен атаман Ермак. Войско хана Кучума – смятенная, разнонаправленная в своем движении масса, в которой уже начинается паника. Сам хан в красном халате, на коне, издали с высокого берега Иртыша следит за исходом битвы.

Воссоздавая сцену сражения, Суриков стремился к максимальной исторической достоверности. С этой целью он ездил по Сибири и на Дон, изучал обычаи, одежду и оружие сибирских народностей и облик донских казаков. Кстати, предки самого художника также участвовали в этом походе Ермака.

Следует отметить, что, по историческим данным, сражение произошло в поле, однако художник счел возможным изобразить его на реке Иртыш, полагая, что все-таки следует различать «правду художественную» от исторической.