М.Н. Воробьев. Набережная Невы у Академии художеств (Вид пристани с египетскими сфинксами днем). 1835

Парная к картине того же года «Пристань с египетскими сфинксами ночью». В пейзажах она предстает под покровом то влажных, туманных сумерек, то ночи: эффектами освещения живописец разрушает строгую гармонию архитектурного мотива, придавая полотну романтическую конфликтность. Художник строит пространство через сложные отношения первого и второго планов. Существенная роль здесь принадлежит силуэту, контуру, знаку (сфинксы, мачты кораблей, фигурки людей). Конфликтное равновесие графического и живописного начал достигается способом изображения атмосферы. Художник пишет «то красками, то самим воздухом». Стремление передать настроение атмосферы очень характерно для романтического искусства.

Сфинксы, расположившиеся у старого причала на Университетской набережной, – самые древние памятники Петербурга. Три с половиной тысячи лет назад они украшали аллею сфинксов, ведущую к дворцу Аменхотепа III, фараона XVIII династии, жившего в 1419–1383 годах до нашей эры. Мифологические чудовища высечены из сиенита неизвестным древнеегипетским скульптором. Мощный львиный торс венчает голова, лицу сфинкса приданы черты самого Аменхотепа. Головы мифологических существ венчают короны Верхнего и Нижнего Египта, а иероглифы, высеченные на статуях, означают титулы Аменхотепа. Одна из надписей гласит: «Сын Ра, Аменхотеп, правитель Фив, строитель памятников, восходящих до неба, подобно четырем столпам, несущим небесный свод».

Прежде чем украсить Университетскую набережную Санкт-Петербурга, сфинксы проделали долгий путь. В ходе археологических раскопок 1820 года они были найдены египтологом Атоназисом. Русский офицер Андрей Муравьев, который путешествовал по Египту после окончания русско-турецкой войны 1828–1829 годов, увидел сфинксов в Александрии. Правда, приобрести сфинксов оказалось не просто: египтолог Шампольон хотел заполучить статуи для Франции, и предлагал владельцу древних скульптур большие деньги. Но российской стороне все же удалось перекупить сфинксов за 62 тысячи рублей. Они были доставлены в столицу России на специально оборудованном для этого судне. Для древних изваяний на набережной Невы были сооружены гранитные постаменты, на каждом из которых высечена надпись: «Сфинкс из древних Фив в Египте перевезен в град святого Петра в 1832 году». Архитектор К.А. Тон оформил пристань и установил египетских сфинксов в 1834 году. «Сия великолепная пристань в полной мере удовлетворила ожидание публики», – писал Президент Академии художеств А.Н. Оленин.