Ф.А. Бруни. Медный змий. 1841

Оплетенный змеиными кольцами, в предсмертной агонии кричит поверженный молодой мужчина на переднем плане этого грандиозного полотна. Вокруг него мечутся в ужасе люди, пытаясь спастись от падающих с неба ядовитых змей. В глубине холста предстает грозная фигура пророка Моисея: его простертые руки как бы рассекают обезумевшую толпу на части. «Медный змий» – центральное произведение Федора Бруни, результат десятилетнего труда.

В книге Ветхого Завета «Числа» сказано, что когда Моисей вывел народ иудейский из египетского плена, путь их лежал через безводную пустыню, по которой они скитались 40 лет. После долгих странствий и лишений люди взроптали, и Господь ниспослал на них кару – ядовитых змей, сеявших мучительную смерть. Они раскаялись и взмолились о прощении. Тогда Моисей, по велению Бога, сотворил медное изваяние змия, и каждый, взглянувший на него с верою, исцелялся.

Однако не спасение, но, скорее, отчаяние и страх изображает художник. В правой части картины преобладают слепой ужас и смятение: отшатнулся от ползущей змеи старик в красном плаще, мужчина в развевающейся накидке пытается спасти свою жену. Молодая женщина в полосатом покрывале ищет защиту в объятиях мужа; ее черты имеют сходство с итальянкой Анжеликой Серии, супругой художника. С левой стороны господствует движение к колонне с «медным змием»: к ней устремились три женщины, потрясенная мать прижимает ребенка к столбу. Сурово выглядят и сам Моисей, охваченный пророческим порывом, и выступающий слева от него Елеазар в одеянии верховного жреца, и сплотившиеся вокруг священники-левиты. У ног их – павшие ниц, застывшие в покорности люди. Все фигуры резко очерчены и прописаны пластически четко, сложность ракурсов и экспрессивная выразительность поз подчеркиваются холодным освещением. В хмуром небе, среди рваных туч, различимы падающие змеи, а зловеще нависшие вдали громады скал и безжизненная каменистая почва первого плана довершают впечатление обреченности.

Картина «Медный змий» – самая большая в истории русской исторической живописи: ее размеры около 48 квадратных метров; Федор Бруни работал над ней в Италии и впервые показал в 1841 году. На следующий год картина была привезена в Петербург, где вызвала многочисленные споры и получила неоднозначную оценку современников.