До сооружения Третьего Зимнего дворца “обширнейшим и великолепнейшим во всем Петербурге” считался Меншиковский дворец на Васильевском острове. Его уникальность состоит в том, что дворец является единственным крупным жилым домом того времени, сохранившемся до наших дней. Меншиковский дворец к тому же был и административным зданием – генерал–губернатор Меншиков управлял Прибалтийским краем. Здание дворца возводилось с 1710 по 1727 годы по проекту архитекторов Ф. Фонтана и Г.И. Шенделя.

В феврале 1714 года Меншиков заселился в только что завершенное трехэтажное здание (ныне его центральный корпус). Внутреннее убранство дворца отличалось богатством и роскошью, всё обустраивалось на современный европейский манер. Покои были отделаны фаянсовыми плитками, деревянными резными панелями, шелками и живописью, изразцовыми голландскими печами. В декоративном оформлении принимали участие архитекторы Б.К.Растрелли, Ж.Б.Леблон, А.Шлютер и др.

Петр I использовал дворец для приёма послов. В Ассамблейном (Большом) зале на втором этаже проходили знаменитые “петровские ассамблеи”, на которых собиралось до 200 человек. Мужчины были обязаны приходить сюда без бород, в европейской одежде.

Первый этаж дворца предназначался для исполнения государственных обязанностей его владельца. Здесь размещались большая палата для официальных мероприятий, приемные помещения, кордегардия, комната для дежурных матросов и гребцов. Кроме того, парадная поварня, токарня, различные мастерские. В цокольном этаже находились погреба и жилье служащих князя.

После ссылки А.Д.Меншиков его дворец в 1732 году был приспособлен для размещения в нем Сухопутного шляхетского корпуса, позднее переименованного в Первый кадетский корпус, который занимал здание вплоть до 1917 года. За эти годы исчезла анфиладная планировка первого и второго этажей, на месте Ассамблейного зала устроили корпусную церковь, уничтожив при этом всю его художественную отделку, в том числе и живописные плафоны. В 1768 году, было разобрано перекрытие между вторым и третьим этажами, и церковь стала двусветной. Были растесаны окна по новой моде. Также большим изменениям подверглись фасады дворца. Усадебный сад был также реорганизован. Множество деревьев и скульптур отсюда по желанию императрицы Елизаветы Петровны были перенесены в Летний сад.

В 1920-х годах во дворце размещалась Военно-политическая академия. Церковь и музей были закрыты в 1924 году. В 1937 году здание передали Военно-Транспортной академии (сейчас Военная академия тыла и транспорта). Несколько лет в некоторых помещениях работал 1-й Юридический институт. Во время блокады Ленинграда во дворце работал военный госпиталь.

В 1965 году Меншиковский дворец был освобожден от занимавших его организаций, а в 1967 он был передан Государственному Эрмитажу для размещения в дальнейшем экспозиции, посвященной культуре России первой трети XVIII века.