Михайловский дворец был назван по имени младшего сына Павла I, Михаила. Заботливый отец повелел откладывать средства на строительство достойного жилища для великого князя. Когда великому князю Михаилу Павловичу исполнился 21 год, а накопленная сумма достигла 9 миллионов, началось строительство дворца.

Проект и постройку осуществлял гениальный Карл Росси (1775–1849). Он не только создал великолепное здание, ставшее украшением города, но и оформил прилегающие территории, образовав великолепный комплекс. Он застраивал город как художественно целостный архитектурный организм.

Проложив небольшую улочку от дворца до Невского проспекта, архитектор, тем самым, связал свое творение с главной артерией города, не нарушив при этом интимности пространства вокруг постройки. Дворец решен как загородная усадьба. Ее нахождение в самом центре столицы нисколько не противоречит ритму городской жизни. Этому строению присуща истинно петербургская строгость линий, торжественность и величие.

Хозяева дворца, великий князь Михаил и его супруга Елена Павловна, устраивали здесь балы. Сюда приходили общественные деятели и политики, музыканты и композиторы, ученые, писатели. Музыкально одаренная Елена Павловна много сделала для развития музыкальной культуры в России и организовала курсы для молодых людей. С этих курсов начинается история Консерватории. Во время Крымской войны часть помещений была отведена под военный госпиталь.

Наследникам не удалось сохранить дух и красоту Михайловского дворца. Некоторое время его служебные флигели сдавались в наем Канцелярии Дворцового ведомства и другим государственным учреждениям. В конце концов, он был выкуплен в казну.

Еще в середине ХIХ века остро встала проблема нехватки площадей для демонстрации памятников искусства, хранящихся в Эрмитаже. Для произведений русского искусства просто не было места. Александр III мечтал о новом музее, где были бы представлены шедевры отечественных мастеров. Его мечта осуществилась в 1895 году, и Михайловский дворец оказался наилучшим местом для размещения коллекции. 13 апреля 1895 года Николай II учредил “Русский Музей Императора Александра III”.

Под руководством специальной комиссии архитектор В.Ф.Свиньин осуществил перестройку интерьеров жилого дворца под нужды музея. По мнению специалистов, он выполнил это настолько деликатно и быстро, насколько это было возможно. В марте 1898 года Русский музей принял посетителей. Интересно, что в то время в штате состояло всего два хранителя, фотограф, продавец изданий, вахтер, швейцар и галерейные служители.

Во время Второй мировой войны многие живописные полотна удалось вывезти в эвакуацию. Другие предметы хранились в подвале. Это спасло их от разрушения и гибели. Само здание пострадало от разрывов снарядов, но устояло. Эвакуированные ценности вернулись назад 14 октября 1945 года, а в первую годовщину Великой Победы музей открыл свои двери. Восстановление помещений продолжалось еще несколько лет.

В настоящее время Русский музей обладает богатой и представительной коллекцией русского искусства, начиная с иконописи заканчивая современными течениями. Здесь проводятся научные изыскания, реставрация памятников. Для школьников действуют различные образовательные программы.