Казанский собор – одно из крупнейших культовых сооружений в Санкт-Петербурге. Он был возведен Андреем Никифоровичем Воронихиным в 1801–1811 гг. Однако храм Казанской Божией Матери имеет более длительную историю. Первая деревянная церковь на этом месте во имя иконы Богородицы Казанской была построена в 1712 году. Она относилась к госпиталю, стоявшему неподалеку.

В 1733 году Анна Иоанновна повелела заменить деревянное строение на каменное. За работу принялся архитектор М.Г.Земцов. За образец был взят Петропавловский собор, построенный по проекту Доменико Трезини. Церковь была освящена во имя Рождества, однако в народе ее продолжали именовать Казанской по хранимой здесь иконе, обретенной в XVI веке и ставшей одной из наиболее почитаемых святынь на Руси.

Елизавета Петровна не только вернула церкви соответствующее ей название, но и возвела ее в ранг собора. Во второй половине XVIII – начале XIX веков Казанский собор был главным в Санкт-Петербурге. В 1739 году здесь венчались принцесса Анна Леопольдовна и принц Антон Ульрих. В 1762 году после дворцового переворота принимала присягу Екатерина II. В 1773 году здесь венчались будущий император Павел I и принцесса Гессен-Дармштадская.

К концу XVIII века церковное здание требовало серьезного ремонта. Павел I долго вынашивал идею возведения в столице Российской империи грандиозного собора наподобие собора Святого Петра в Риме. Ему представился удобный случай снести обветшалое строение и реализовать свой амбициозный проект в самом центре Петербурга.

Для архитекторов это означало необходимость вписать новую постройку в уже существующий ансамбль. Обязательным условием проекта была грандиозная колоннада. Задача усложнялась тем, что согласно православной традиции храм должен был быть сориентирован на восток, параллельно Невскому проспекту, таким образом, главный (западный) фасад оказывался на боковой улице, где колоннада смотрелась не так эффектно.

В конкурсе, проходившем в 1797–1800 годах, приняли участие Ч.Камерон, П.Гонзага, Ж.Ф.Тома де Томон и А.Н.Воронихин. Павел I отдал предпочтение проекту Чарльза Камерона, который задумал охватить невысокими колоннадами площадь перед западным фасадом собора без выхода на Невский проспект. Однако вскоре граф А.С.Строганов, который отвечал за строительство, убедил передать дело своему протеже, Андрею Никифоровичу Воронихину (1759–1814), бывшему крепостному Строгановых.

Закладка собора состоялась 27 августа 1801 года, уже после смерти Павла I. Архитектор предпочел не следовать слепо избранному прототипу, а обыграть заданную покойным императором тему, исходя из существующих условий. Он развернул колоннаду к Большой першпективе (Невскому проспекту), оформив боковой северный вход и образовав тем самым одну из наиболее эффектных площадей города.

Казанский собор стал самым высоким храмом начала XIX века. Его высота достигает 71,5 метра. На церемонии его открытия А.Н.Воронихин был награжден орденом Анны второй степени и пожизненной пенсией. С началом Отечественной войне 1812 года Казанский собор стал святыней русской воинской славы. В храме хранятся знамена и штандарты, ключи от взятых крепостей и городов, различные военные трофеи и реликвии. Сюда попал даже маршальский жезл французского генерала Даву. 13 июня 1813 года в соборе был похоронен фельдмаршал М.И.Кутузов. В 1837 году рядом с собором были открыты памятники М.И.Кутузову и М.Б.Барклаю-де-Толли работы Б.И.Орловского.

В начале 1930-х годов собор был закрыт, с купола снят крест, а на его месте установлен позолоченный шар со шпилем. В 1932 году здесь начал работать Музей истории религии и атеизма, со временем сформировавший уникальное собрание экспонатов. Икону Казанской Божией Матери перенесли в Князь-Владимирский собор. Во время блокады Ленинграда в здание попало несколько снарядов. В 1942 году, для поднятия боевого духа осажденных горожан, в соборе была организована выставка “Отечественная война 1812 года”.

По окончанию войны были проведены капитальный ремонт и реставрация. С 1991 года Казанский собор снова открыт для богослужений, ему возвращена икона Казанской Божией Матери, в 1998 году собор был освящен вновь.. В 2001 году музей был переведен в новое здание на Почтамтской улице.