Павел I, который не без основания опасался заговоров, приказал построить для себя неприступный дворец-крепость. Его расположили между двух рек и дополнительно прорыли два канала, чтобы окончательно придать сходство со средневековым замком: попасть на остров можно было только по подъемным мостам.

Замок был освящен в день св. Архангела Михаила, покровителя воинов, и получил имя Михайловского. Однако император не успел насладиться результатами своего труда: он был убит в ночь на 12 марта 1801 года, прожив в замке всего 40 дней.

В 1819 году дворец был передан Инженерному училищу, в результате чего его интерьеры подверглись перестройке. С 1995 года здесь расположен филиал Русского музея.