К.Д. Флавицкий. Христианские мученики в Колизее. 1862

Сюжетом картины стала сцена из эпохи римских гонений на христиан. По преданию, на арене Колизея, вмещавшего 87.000 зрителей, первых христиан отдавали на растерзание диким зверям.

Резкие контрасты света и тени переносят зрителя в угрюмое подземелье, где ожидают неизбежной гибели первые последователи христианства. Поток света, врывающийся под каменные своды, выхватывает из полумрака поверженные и согбенные фигуры стариков и женщин; четким силуэтом рисуется фигура мужчины с крестом, в порыве веры увлекающего маленького мальчика на арену – где находятся львы.

Флавицкий задумал работу, прославляющую героизм во имя веры. Это первое самостоятельное произведение художника, исполненное им в Италии, по окончании Петербургской Академии художеств; Однако при всем мастерстве рисунка и композиции, он все еще слишком сильно зависел от учебных приемов и влияния академических авторитетов – своего учителя Бруни и особенно Карла Брюллова. Распростертая на полу, на переднем плане, женщина, прижимающая к себе ребенка, напоминает аналогичную фигуру из брюлловской «Помпеи». Даже в облике девушки, ищущей защиту у своего спутника, – на втором плане, справа, можно узнать черты графини Самойловой – вдохновительницы таланта Брюллова. Это было очевидно даже профессорам Академии. Критика отозвалась о картине еще более сурово: Иван Крамской назвал ее «трескучей и театральной».