И.Е. Репин. Запорожцы. 1880–1891

Сюжетом для картины послужил исторический эпизод из жизни Запорожской Сечи XVII века. В 1675 году турецкий султан Магомет IV прислал запорожским казакам, жившим на днепровских порогах, грамоту с требованием покориться его власти и перейти на турецкую службу. Тогда собрались казаки во главе с атаманом Иваном Серко и написали дерзкий, веселый и в чем-то даже оскорбительный ответ: «Не годен ты будешь сынов христианских под собою иметь, твоего войска мы не боимся, землею и водою будем биться с тобою».

Момент, непосредственно изображенный на полотне, – реакция казаков на острое словечко сидящего слева обнаженного по пояс казака. Именно через манеру смеяться Репин, мастер психологического анализа, раскрывает характеры своих героев. Тонко улыбается в центре атаман Серко в серой шапке с отворотами; едва сдерживает смех писарь; далее запорожец, который уже просто не может смеяться, только слезы текут из его глаз; рядом с этим «притихшим» смехом по контрасту гремят раскаты хохота казака в белой мохнатой шапке.

Прототипами этих ярких, колоритных героев стали в основном потомки запорожских казаков, которых Репин встретил во время поездок на Украину для сбора материалов, а смелое построение композиции, совмещающей низкую и высокую точки зрения, позволило ему сконцентрировать наше внимание на персонажах и одновременно показать панораму большого запорожского лагеря с дымными кострами.