Скульптура была создана, очевидно, под впечатлением, франко-прусской войны (1870-1871) и первоначально называлась «Побежденный» (другое название – «Раненый солдат»): левой рукой раненый юноша опирался на копье. Позднее Роден удалил копье, и композиция получила иное звучание. В 1877 г. Роден показал ее в парижском Салоне под названием «Бронзовый век» или «Пробуждение человечества». Название может быть связано с идеями древнегреческого поэта Гесиода, который разделил историю человечества на четыре «века» - золотой, серебряный, бронзовый и железный; в эпоху бронзы мир познал войны и разрушения. Скульптура принесла Родену настоящую известность и неоднократно повторялась в разных материалах. Эрмитажное произведение было подарено Роденом в 1914 г. Петербургской Академии художеств в знак признательности за избрание скульптора ее почетным членом.