Традиция прохода победоносной армии через специально построенные триумфальные ворота зародилась в Древнем Риме, была воспринята Европой и проникла в Россию при Петре I. Нарвские Триумфальные ворота были возведены Джакомо Кваренги для церемонии встречи русской гвардии, возвращавшейся с победой из Парижа. Это было временное сооружение из дерева и алебастра, возведенное в короткие сроки. Позже было принято решение о возведении новых, стационарных ворот.

Разработку нового проекта много лет вел архитектор В.П.Стасов. Он сохранил общие очертания произведения Кваренги, немного расширив пролет и добавив декоративные детали. В 15-ю годовщину Бородинского сражения 26 августа 1827 года был заложен первый камень в основание новых ворот. Через 7 лет в Петербурге появились грандиозное и вместе с тем строгое по своим очертаниям сооружение: высота ворот составила более 30 метром, пролета – 15 метров; ширина – 28 и 8 метров соответственно.

Особенность проекта новых ворот состояла в том, что конструкцию создавали из кирпичной кладки, которую обшивали медными листами. Обшивка из красной меди (меди лучшего качества, той, что шла на чеканку монет) создавала впечатление монолитности и торжественности всего сооружения.

Ворота охраняют воины в древнерусских одеяниях (скульпторы С.С.Пименов и В.И.Демут-Малиновский). Высоко над головами парит богиня победы Ника, управляющая шестеркой лошадей. Работа над фигурами лошадей стала первым крупным заказом для Петра Клодта, который прославился как скульптор-анималист.

Плоскость стен оживляют золоченые надписи, подробно рассказывающие историю самих ворот и событий Отечественной войны 1812 года. Здесь перечислены места сражений, а также гвардейские полки, отличившиеся в битвах. Одна из надписей свидетельствует о том, что Фёдор Петрович Уваров, сподвижник М.И.Кутузова, ставший генералом в 27 лет, перед смертью завещал значительную сумму на возведение памятника. Реализация проекта стала возможна во многом благодаря частным пожертвованиям.

Праздничная медная обшивка была подвержена коррозии, поэтому в конце ХIХ века ее заменили на железную, однако, и та разрушалась под воздействием атмосферных явлений. Во время войны Нарвские ворота сильно пострадали от разрывов бомб и снарядов, т.к. они оказались в прифронтовой полосе. Ворота получили свыше двух тысяч пробоин, обрушилась часть карниза, были отбиты отдельные детали. В послевоенный период потребовалось несколько этапов реставрации, чтобы вернуть памятнику былую красоту.