Традиция устанавливать конные памятники великим государям и полководцам на центральных площадях крупнейших городов восходит еще к истории Древнего Рима. В Европе это получило широкое распространение в эпоху Возрождения. В допетровской России такого рода монументы (и скульптура сама по себе) воспринимались негативно, поскольку связывались с идолопоклонством. Желание Петра I воздвигнуть конный памятник самому себе можно расценивать как несвоевременное. Неудивительно, что осуществление замысла затянулось на долгие годы.

Первый в России конный памятник прошел долгий путь от эскиза до монумента. Еще в 1716-1717 годах Бартоломео Растрелли создал модель статуи Петра I, восседающего на коне. Для создания более убедительного образа была сделана прижизненная маска императора (1719). По воле царя мастер несколько раз переделывал модель, но заказ на полноразмерную фигуру так и не поступил. Пришедшим на смену Петру Екатерине I и Анне Ионновне статуя была неинтересна, и о ней забыли.

О памятнике вспомнила дочь Петра Елизавета: она повелела выполнить модель статуи в натуральную величину. К сожалению, к этому времени Бартоломео Растрелли скончался (1675-1744): статуя была отлита в бронзе в 1747 году, уже после его смерти. Восемь лет ушло на расчистку и прочеканку, однако, затем процесс опять остановился из-за отсутствия денег.

Екатерина II задумала создать своего Петра: великолепным украшением города стал Медный всадник работы Э.М.Фальконе. Творение Растрелли оказалось забыто до тех пор, пока Павел I, наконец пришедший к власти после долгого правления матери, не решил довести дело до конца. Перед установкой статую пришлось частично отреставрировать. На это ушло 200 кг металла. В короткие сроки был изготовлен пьедестал с барельефами, и в 1800 году в Петербурге появился новый памятник. Его открытие было приурочено к торжественному въезду государя в новую императорскую резиденцию.

Памятник, выполненный еще в начале XVIII века, в конце века мог выглядеть анахронизмом. Однако благодаря сдержанному постаменту удалось сгладить это несоответствие. Монумент точно соответствует своими пропорциями замку и всему окружающему пространству.

Во время блокады конная статуя была снята с пьедестала и надежно спрятана в котловане. В 1945 году памятник восстановлен. В 1989-1990 годах Государственный музей городской скульптуры провел тщательное обследование монумента и полную его реставрацию с воссозданием утраченной позолоты накладных бронзовых деталей.