Здание Генерального штаба было на момент его сооружения самым длинным в Европе, его протяженность составляла 580 метров. Ради целостности композиции пришлось архитектору К.И. Росси пришлось заострить угол, выходящий к Мойке. За такую форму его прозвали “утюг”. Основным акцентом в композиции огромного по протяженности фасада, обращенного на площадь, является величественная арка. Она была рассчитана как зрительный центр здания. Несмотря на то, что крылья дома не равны по длине, они выглядят одинаковыми. Для устранения диспропорции Росси оформил фасады портиками: из четырнадцати колонн на Главном Штабе, из двенадцати – на корпусе Министерства.

Арка должна была выходить на центральную ось Зимнего дворца. Однако Большая Морская улица, проходящая через нее, шла под углом к площади. Росси изменил ее направление, “сломав” у самого входа на площадь. Чтобы скрыть “излом”, зодчий в глубине улицы поставил вторую арку и создал тем самым оригинальную композицию.

Арка Генерального штаба оформлена как памятник Отечественной войне 1812 года. Ее венчает фигура Славы в колеснице Победы, запряженной шестеркой коней, крайних из которых придерживают воины. Скульптурные детали арки и колесница вычеканены из листовой меди по моделям Степана Степановича Пименова и Василия Ивановича Демут-Малиновского.