П.Ф. Плешанов. Царь Иоанн Грозный и иерей Сильвестр во время большого московского пожара 24 июня 1547 года. 1856

Фигура Иоанна Грозного, одного из самых деспотичных правителей в русской истории, весьма часто оказывалась в центре внимания художников второй половины XIX века. Отчасти это было связано с тем, что на личность этого царя, как правило, не распространялся «иммунитет», защищавший самодержавие от общественной критики. Жестокость, самолюбие, коварство Иоанна не раз становилось и в литературе, и в искусстве предметом самого решительного обсуждения. Картина Плешанова написана в самом начале царствования Александра II, еще далеко до критических полотен 1860–1870-х гг. В ней художник обращается к событию, относящемуся к раннему периоду царствования Иоанна IV. Вскоре после его восшествия на престол в Москве случился катастрофический пожар, вызвавший народные волнения. В самый напряженный момент к молодому царю явился протопоп Благовещенского собора Сильвестр, начавший его обличать в недостойном образе жизни, нерадении о народе. Речи Сильвестра произвели столь сильное впечатление на молодого Иоанна, что он сделал протопопа своим ближайшим советником, который наряду с представителями боярской знати определял на протяжении ряда лет его политику.

Картина Плешанова, за которую художник был удостоен звания академика, отмечена идеализацией и мелодраматизмом. В композиции и колористическом решении произведения чувствуется одновременно влияние классицистических и романтических традиций, что было характерно для русской академии середины XIX века.