Личность основателя Санкт–Петербурга, царя–преобразователя, до сих пор вызывает споры; его деятельность невозможно оценивать однозначно. Вероятно, именно этот момент хотел подчеркнуть в своей работе Михаил Шемякин.

Он воспользовался прижизненной маской Петра I, выполненной в 1719 году скульптором Бартоломео Карло Растрелли. Реалистичность черт лица сочетается с гипертрофированностью остальных членов и неестественностью позы. Памятник не возвышается над всеми на высоком постаменте, а расположен практически на уровне глаз зрителей. Художник хотел представить Петра хоть и незаурядным, но все же простым смертным человеком, облеченным неограниченной властью, которая ложится непосильным грузом на его плечи, давит и калечит.

Этот памятник был установлен в 1991 году во внутреннем дворе Петропавловской крепости перед зданием бывшей гауптвахты. На боковой плоскости постамента имеется авторская надпись: “Основателю Великого Града Российского императору Петру Первому от Итальянского скульптора Карло Растрелли и от Русского художника Михаила Шемякина. 1991 год. Отлита в Америке”.

Поначалу статуя вызывала шок у тех, кто ее видел, но со временем к ней привыкли. Колени и руки Петра отполированы до блеска от бесконечных прикосновений туристов, желающих сфотографироваться рядом с ним.