Н.Н. Ге. Петр I допрашивает царевича Алексея в Петергофе. 1872

Противостояние реформам Петра I началось в семье самого императора. Его сын от первого брака – царевич Алексей – под влиянием враждебно настроенных бояр выступил против воли отца. Однако заговор был раскрыт, и царевич бежал в Вену, в Тироль, а затем в неаполитанский замок Сент-Эльмо в Италии, откуда был возвращен по приказу императора. В России сенат, с согласия отца, приговорил царевича к смертной казни. Он умрет в 1718 году в Петропавловской крепости, еще до приведения приговора в исполнение.

Чтобы правдиво воссоздать этот исторический эпизод, ставший основой сюжета картины «Петр I допрашивает царевича Алексея в Петергофе», художник Николай Ге тщательно изучал документы и старинные портреты Петра I и царевича, костюмы начала XVIII века, а также точно воспроизвел кабинет императора в Петергофском дворце Монплезир.

В начале работы над картиной автор был увлечен личностью императора. Однако, узнав о его причастности к смерти сына, Ге изменил свое отношение, о чем позднее напишет в своих воспоминаниях: «Во время писания картины "Петр I и царевич Алексей" я питал симпатии к Петру, но затем, изучив документы, увидел, что симпатии не может быть».