А.П. Лосенко. Владимир и Рогнеда. 1770

В основу картины Антона Лосенко «Владимир и Рогнеда», первого в России полотна на тему национальной истории, положено событие, произошедшее с князем Владимиром, будущим крестителем Руси, который с 970 по 980 год правил в Новгороде.

Влюбившись в прекрасную Рогнеду, дочь полоцкого князя Рогвольда, Владимир посватался к ней, но получил отказ в грубой, оскорбительной форме. Тогда возмущенный князь пошел войной на Полоцк, где были убиты братья и отец Рогнеды, а гордая красавица стала его женой.

Лосенко изображает момент появления Владимира в тереме полоцкой княжны. Юный князь, прижав руку к сердцу, почтительно склоняется перед Рогнедой и, как пояснял сам художник, «...изъясняется ей в любви и почтении», но плачущая княжна, отталкивая Владимира, отворачивается от него. Вместе с госпожой скорбят и ее служанки. За спиной Владимира видны воины его дружины.

В трагическом конфликте этой сцены таится намек на дальнейшее развитие событий. В 986 году Владимир принял христианство и обвенчался с греческой царевной Анной. Вскоре, возвращаясь с охоты, он навестил Рогнеду в ее вотчине в Предславине. Стремясь к мести, Рогнеда попыталась кинжалом заколоть спящего князя, но он внезапно проснулся и, разгневанный, хотел ее убить. Тогда, как записано в летописи, их первенец, тринадцатилетний Изяслав, вступился за мать, обратившись к отцу со словами: «Если один хочешь жить, прими меч сей и вонзи прежде в утробу мою, чтоб я не увидел смерти матери моей».

Владимир решил помиловать жену и отослал Рогнеду с сыном в город Изаславль, построенный специально для нее. Сейчас этот город находится в Белоруссии и называется Заславль.

Лосенко в этом историческом событии привлекло именно милосердие князя, которое соответствовало идеям философов-просветителей о справедливом и добром государе.

Не имея сведений о том, как в действительности выглядел терем полоцкой княжны, художник помещает героев картины в условный интерьер с пилястрами, наборным паркетом и греческой вазой на полу. В образном строе картины ощутимо влияние театра. Ее композиция напоминает мизансцену из спектакля, а самого князя Владимира Антон Лосенко написал со знаменитого трагического актера того времени Дмитриевского.