И.Е. Репин. Садко. 1876

Появляясь из зеленоватой, таинственно мерцающей толщи воды, чинно шествуют перед новгородским купцом Садко богато разодетые морские царевны, дочери подводного царя. Однако взгляд его устремлен к стоящей поодаль девушке в русской крестьянской одежде – Чернавушке. Как говорится в старинной былине, заснув после свадебного пира, Садко проснулся на родной новгородской земле, на берегу реки Чернявы.

В сказании о богатом купце Садко, славившемся игрой на гуслях, рассказывается, как однажды корабли Садко остановил посреди моря царь Водяной и не отпускал, пока Садко не спустился на дно морское. Там он должен был выбрать в жены одну из дочерей царя, чтобы мог царь слушать гусли Садко, когда пожелает.

О замысле картины, созданной в Париже в 1876 году, художник писал критику Стасову: «...Садко, богатый гость, на дне морском; Водяной царь показывает ему невест. Картина самая фантастическая от архитектуры до растений и свиты царя».

Воплощая замысел, Репин изображает морских царевен в этнографических костюмах разных стран, а прототипом Садко стал живописец Виктор Васнецов, которого художник пригласил в Париж познакомиться с художественной жизнью Франции.

Для того чтобы достоверно изобразить действие в подводном царстве, Репин совершил поездку в Берлин, где посетил морской аквариум. Воочию увидев всю фантастическую причудливость жизни моря, художник изображает подводное царство в переходах цвета от зеленовато-оливкового до глубокого зеленого и усиливает созданный живописный эффект мягко мерцающими в иссиня-зеленой воде причудливыми рыбами, красноватыми гребешками кораллов и ярко вспыхивающими морскими звездами.