И.Е. Репин. Л.Н. Толстой босой. 1901

Летом 1891 года Репин гостил в имении Льва Толстого – Ясной поляне под Тулой, где он и начал писать этот портрет.

Вот как художник вспоминал об этом: «Место в лесу, где стоит он, есть любимое место Льва Николаевича... Пройдя, он останавливался «помолиться», как он говорил. И я попросил написать с него... Лев Николаевич любезно согласился и позировал мне много раз для большого холста». Однако лишь спустя десять лет художник смог окончить портрет по созданному им тогда большому этюду.

Жизнь писателя Льва Толстого удивляет масштабными поступками. В знак протеста против социальной несправедливости и желая привлечь внимание общества к проблемам крестьянства, граф Толстой стал носить крестьянскую одежду, ходить босым, как мужики в деревнях, и пахать землю плугом в своем имении. Карман его холщовой рубахи постоянно оттягивали записные книжки; эту знаменитую рубаху навыпуск современники писателя назвали «толстовкой», а шила ее для мужа сама графиня – Софья Толстая.

«Как бы ни унижал себя этот гигант, какими бы бедными лохмотьями он ни прикрывал свое могучее тело, всегда в нем виден Зевс, от мановения бровей которого дрожит весь Олимп».