А.Е. Архипов. Прачки. Ок. 1898

К работе над картиной Абрам Ефимович Архипов приступает в конце 1890-х годов, продолжая наметившуюся в его творчестве тему женского труда. Натурой для него послужили работницы прачечной близ Смоленского рынка в Москве, но позировали они в углу мастерской художника, «близком по освещению тому, что он видел в подвале».

Так возник первый вариант картины конца 1890-х годов, принадлежащий ГРМ (второй вариант был создан в 1901, ГТГ). Он написан с большим мастерством, в широкой живописной манере и хорошо передает напитанное влагой и испарениями полутемное помещение прачечной, в которой трудятся до полного изнеможения сил женщины. Тема изнуряющего труда выражена главным образом в фигуре старухи у корыта с бельем, изображенной на первом плане. Группа прачек в глубине картины, у окна, образует самостоятельное целое (даже композиционно вписываясь в круг). Художник превосходно передает их усталые, но все еще быстрые движения, подчеркивая динамику всей этой группы эффектными рефлексами света на мокрых от воды фигурах.

В картине социальный мотив переплетается с живописными исканиями. Сам сюжет дал повод для реализации новой художественной манеры, в которой появляется стремление к обобщенности формы, к освобождению от детализации при изображении предметов и фигур, к свободному и широкому письму.