Брахиоподы («плеченогие», Brachiopoda) - особый тип животного царства. Они  внешне похожи на двустворчатых моллюсков. Тело брахиопод также закрыто двустворчатой раковиной, состоящей из карбоната кальция или имеющей хитино-фосфатный состав. Такое сходство возникло вследствие приспособления животных к близким условиям обитания. Однако, у двустворчатых моллюсков раковина закрывает тело с боков, а у брахиопод – с брюшной и спинной стороны.. Внутри раковины тело брахиопод занимает место в макушках створок. Внутреннюю поверхность створок брахиопод покрывает мантия, представляющая собой парные двуслойные складки тела. Свободное пространство внутри раковины занимает пищесборный аппарат – лофофор. У разных брахиопод он имел различное строение. У одних видов лофофор был свернут в виде нескольких петель, у других закручен в спираль. Часто внутри лофофор имеет каркас из карбоната кальция, который называется руками, или ручным аппаратом. Если каркас отсутствует, то его могут заменять плотные ткани тела или также карбонатные, похожие на снежинки, микроскопические спикулы. На поверхности лофофора находятся ряды реснитчатых шупалец. Приоткрывая раковину, брахиоподы впускают внутрь раковины морскую воду и при помощи щупалец отфильтровывают из нее агрегаты органических веществ, планктонных животных и водорослей. Профильтрованная вода с продуктами жизнедеятельности выталкивается наружу.
Первые брахиоподы появились в морях в начале кембрийского периода. Постепенно они заняли главенствующее место среди донных животных – фильтраторов. Именно поэтому брахиоподы очень часто встречаются в геологических слоях, особенно в отложениях палеозоя. Пик их разнообразия приходится на девонский период. Эти брахиоподы были столь многочисленны, что их красивые ребристые раковины образовывали огромные скопления – банки.
В современных морях обитает около 400 видов брахиопод. Если в палеозое самые крупные брахиоподы достигали размера около 40 см, то самая крупная современная брахиопода магеллания (Magellania venosa) достигает длины до 8,4 см.